美阿雷西沃天文台因经费注入获新生
时间:2017-12-07

  科学网 - 美国阿雷西沃天文台获得新生资助

  阿雷西博天文台得到重生,继续监测来自天空的信息。

  (图片来源:科学)

  阿雷西博是位于西印度群岛波多黎各的港口城市。 1963年,美国建造了世界上最大射电望远镜的天文台。其主要赞助商是美国国家科学基金会(NSF)。三年前,一个专家委员会建议NSF大幅减少阿雷西博天文台的资金,以资助其他天文学项目,这意味着如果没有新的资金,天文台将在2011年关闭。今天,国家科学基金会扭转局面,决定至少在2016年之前保持香港天文台的地位。

  根据“科学”杂志最近的一篇报道,美国国家科学基金会在其大气与地球科学学院和美国航空航天局的支持下作出了决定,新的基金合作者不仅延长了射电望远镜的预期寿命,还将带来更多的大气科学和小行星跟踪项目。

  波多黎各位于赤道附近,非常适合观测和跟踪物体。阿雷西博天文台隐藏在一个被称为石灰石坑的地下坑中,人们几乎看不到它,但是可以从飞机上看到它。

  由康奈尔大学(Cornell University)经营的阿雷西博天文台(Arecibo Observatory)拥有一个直径为300米的无线电球形反射器,将入射的无线电波聚焦在安装在反射镜上的可移动天线上,反射镜可以向任何方向转动以跟踪天体。射电望远镜是非常敏感的,可以探测到距地球一千三百万光年的天体,美国航天局已经在天文台投资超过一亿美元的外星情报搜寻项目。

  在与阿雷西博天文台有过传奇的经历之后,它发现了一种双脉冲星系统,因此获得了科学家的诺贝尔奖章,并观测到了第一颗系外行星。然而,在2006年11月,由斯坦福大学天体物理学家罗杰·布兰德福德(Roger Blandford)领导的外部专家小组宣布,阿雷西博天文台的科学研究不如其他科学基金会资助的望远镜。评审意见建议美国国家科学基金会天文部从2009年开始,将削减阿利斯沃天文台每年1,200万美元的资金,三分之一提供800万美元的一半由合作伙伴提供。天文台不能以其他资源400万美元,其他资源将被关闭。

  此时,阿雷西博天文台前途不明。然而最终美国国家科学基金会的大气与地理空间科学部和美国航空航天局却扭转局面,布兰福特专家小组修改了审查方案。新的资助计划于今年4月29日宣布,同时寻求天文台新的指导在2011年完成合同之后,康奈尔大学的管理人员。

  美国国家科学基金会在征求建议书中指出,大气与地质科学部计划将阿雷西博天文台的年度经费从2011年的230万美元提高到300万美元,到2015年将增加到400万美元;文学支持将从2010年的800万美元下降到2011年的600万美元,到2015年将降至400万美元。美国宇航局从2003年起停止支持香港天文台,但从今年秋季开始每年将提供200万美元。

  康奈尔大学国家天文学和电离层中心主任唐纳德·坎贝尔说:“闭幕式已经不再是问题了,我们终于松了一口气,根据新的基金协议,天文台将更多地参与大气科学,小行星跟踪和宇宙论比过去。

  布兰福德说,他很高兴NSF为香港天文台继续工作找到了新的途径。他认为NSF招标中提出的资金水平基本上是根据评委的建议。坎贝尔认为情况可能如此,但天文台这些年来倒塌了太多颠簸的道路。经过检讨,我们减少了约20%的员工。现有的员工过度劳累,我们正在努力保持我们的研究项目。

  2009年,联邦政府的经济刺激计划获得了310万美元的资助,以缓解当时的困境,波多黎各政府也为天文台提供了300万美元的维持费,但是科学家们仍然担心天文台的工作人员。

  新资金的涌入改变了阿雷西沃天文台的研究方向,例如增加大气研究和小行星探测,同时减少宇宙观测。美国宇航局在新闻发布会上说,阿雷西博天文台的望远镜每年至少运行500小时,用于美国宇航局资助的行星雷达研究,至少300小时用于近地天体观测。去年,天文台只用了300小时用于行星雷达,其中179小时用于观测近地天体。

  阿雷西博天文台的项目官员罗伯特·罗宾逊说,天文台的工作还没有最终确定,但在使用望远镜方面会更加灵活。

  康奈尔希望续签合同继续经营阿雷西沃天文台,但至少现在有一个竞争对手:斯坦福国际研究中心。斯坦福大学国际研究中心是一个具有管理研发项目历史的非营利组织,正试图与天文台的五年管理合同进行竞争。

  “科学时报”(2010-6-28 A3国际)